+7 499 322-34-68 будни: 9–20, выходные: 11–18
Настоящая история создания Amazon Echo
11:30, 11 Июня 2016

Павел Сецко

Сообщать Джеффу Безосу, что он не прав, всегда плохая идея. Тем не менее осенью 2014 года небольшая группа сотрудников, работающих над новой колонкой с голосовым управлением, чувствовала, что они должны противостоять генеральному директору Amazon. Близилась дата релиза колонки и по большому счёту всё было готово. Устройство  хорошо выглядело, ПО по распознаванию голоса работало быстро и даже коробки были уже разработаны и собраны. Но была проблема с именем, напечатанным на этих коробках, — Amazon Flash.


По словам двух бывших сотрудников, многие, кто работал в Lab126 — аппаратном подразделении Amazon — ненавидели это название. Безос, напротив, был решительно за него.  Кроме этого была ещё одна забота. Ключевой функцией являлась реакция устройства на активационное слово, после которого оно начинало выполнять голосовые команды. Одно из них было Alexa, но Безос настаивал на Amazon. Это представляло собой серьезную проблему, потому что люди произносят слово Amazon довольно часто. Специалисты Lab126 были уверены, что проект ожидает провал: колонка будет «просыпаться», услышав рекламу Amazon по телевизору, и станет покупать всё подряд в интернете.

Обычно инженеры и менеджеры по продукту в Lab126 отвергали свои собственные идеи, пока Безос сам их не предлагал. Они пытались преподнести то, что по их мнению, хочет от них босс. «Мы тратили много времени в попытках предугадать, что Джефф будет делать или говорить и читали между строк, когда он говорил, —  говорит бывший сотрудник. — Это приводило к большому количеству дополнительной работы».

Усугублял положение ещё тот факт, что летом 2014-го Amazon выпустила своего конкурента iPhone, Fire Phone. Разработка колонки была на финишной прямой, телефон провалился и лаборатория расплачивалась за это. Люди переходили к новым проектам или уходили вовсе. Все чувствовали, что Lab126 достигла дна.

«Мы тратили много времени в попытках предугадать, что Джефф будет делать или говорить и читали между строк, когда он говорил, —  говорит бывший сотрудник. — Это приводило к большому количеству дополнительной работы».

За несколько недель до отправки устройства произошло столкновение с Безосом. И он поддался. Устройство назвали Echo и оно активировалось, «услышав» слово Alexa. Пользователи могут изменить его на Amazon или Echo, если захотят. Коробки с надписью Amazon Flash были уничтожены, а первая партия динамиков отгружена в ноябре.

Echo выделялась среди обилия прямоугольных сенсорных устройств. Цилиндр без экрана, 23 см в высоту и 8 в диаметре, умеет проигрывать музыку и может ответить на простые бытовые вопросы. Единственный способ взаимодействия — разговаривать с ней. Нужно лишь произнести ключевое слово.

Как только Echo вышла в продажу, критики как с цепи сорвались. Некоторые называли это устройство бесполезным, другие попрекали, что Amazon движется в направлении предсказаний Оруэлла. Но потом произошло что-то странное — все полюбили Echo. Amazon никогда не раскрывает цифры продаж своих продуктов. Из доклада Consumer Intelligence Research Partners можно узнать, что Amazon продала более 3 миллионов устройств, причем 1 миллион были куплены перед новогодними праздниками в 2015 году. Около 35000 пользователей оставили отзывы на Amazon.com со средней оценкой 4.5 из 5.

Не последнюю, а скорее главную роль играют независимые разработчики, которые пишут приложения для работы с голосовым помощником. Alexa умеет выключать свет, подскажет, если нужно заправить машину или поможет заказать пиццу. Поразительно, но Amazon оставила далеко позади Google и Apple в области голосового управления. Сначала казалось, что Echo — бесполезная игрушка, но всё изменилось. Для Amazon Echo может застолбить первое место в новом мире, где люди по-другому взаимодействуют с компьютером и интернетом.

Безос отклонил предложение об интервью, в котором планировалось расспросить о дальнейших планах, но 10 сотрудников Amazon (бывших и нынешних) согласились, в основном на условиях анонимности, потому что они не уполномочены компанией на такие разговоры. Эта история о том, как они делали Echo.


Amazon открыла Lab126 в 2004 году для создания электронной книги Kindle. Название лаборатории — это отсылка к алфавиту, где 1 — это A, а 26 — количество букв в английском алфавите. Сотрудники лаборатории иногда называют Kindle — Project A. Project B — Fire Phone. Работа над Echo — Project D — началась в 2011. В пиковое время работы над проектами насчитывалось несколько сотен сотрудников в Сиэтле, Сан-Франциско и Кембридже.

Идея Echo была ответвлением Project C, и первые сотрудники перешли от Project C к Echo. Amazon старается держать этот проект в секрете, хоть работа над ним уже давно остановлена. Но масштаб и направление проекта можно понять из патентных заявок, поданных инженерами Lab126

Первая активность была замечена 21 и 23 декабря 2010 года, когда сотрудники Lab126 подали пять патентов, в каждом из которых используется словосочетание «дополненная реальность». Дополненная реальность — проекция информации в реальном мире — тогда уже была модным словечком. Казалось, что компания, которая занимается электронной коммерцией, не могла быть лидером в этой области. Но патентные заявки показывают, насколько видение компании выходит за рамки всего, что является коммерческим продуктом. Даже сегодня, спустя почти шесть лет.


В одной из первых патентных заявок говорится об устройстве, которое будет отображать дополненную реальность с возможностью для пользователя взаимодействовать с ней; другая предлагала отслеживать действия людей и отвечать, когда они хлопали, пели или говорили. Если собрать все патенты того периода в одну картину, то получается дом, где виртуальные дисплеи следят за действиями людей, которые перемещаются из комнаты в комнату, и предлагают широкий спектр услуг в ответ на голосовые команды или определенные жесты. Безос числится изобретателем в двух патентах того времени, которые связаны с голосовым управлением и дополненной реальностью.

Имя Amazon не значилось в патентных заявках. Патентообладателем стала компания Rawles LLC, зарегистрированная в штате Делавэр всего за две недели до того, как Amazon начала подавать патентные заявки, связанные с дополненной реальностью. В последующие годы сотрудники Lab126 подали десятки заявок, в которых Rawles числилась владельцем патента, все они были связаны с голосовым управлением или дополненной реальностью. В LinkedIn не было ни одного профиля, в котором была бы указана Rawles в качестве места работы, а вся переписка с патентным агентством США велась юристами из штата Вашингтон, где находится штаб-квартира Amazon.

«Конечно, мы старались сохранить всё в тайне, —  говорит Дэйв Лимп, старший вице-президент компании по продуктам. — До тех пор пока продукт не будет готов для пользователей, единственные люди, которые хотели бы узнать о нём — это конкуренты и, возможно, пресса».

Подача заявок на патенты от Rawles не делала их секретными, но усложняла поиск. Уловка, казалось, работала.  И если слухи о выпуске смартфона и ТВ-приставки начались за годы до их выхода на рынок, амбиции о гостиной комнате с дополненной реальностью оставались в тайне. В один день в конце ноября Rawles переписала 106 патентов  на Amazon. Месяц спустя Патентное бюро США подтвердило один из них, вызвав ряд публикация в СМИ. К тому времени проект дополненной реальности был заморожен и на свет появился Echo.


Некоторые сотрудники, работавшие над Project C, оплакивали его кончину, считая, что Amazon утратила амбиции. Другие утверждали, что компания наконец поняла, что стоит отказаться от идеи, которая была слишком дурацкой для прайм-тайм. Существует мнение, что проект развивался до провала Fire Phone. После него руководству Lab126 пришлось заново переоценивать свои силы для работы над подобными крупными проектами. Но Echo стала самостоятельной разработкой задолго до этих событий, компания надеялась создать коммерческий продукт, который не казался таким невозможным.


Echo изначально был намного проще и дешевле, чем получился в итоге. Один бывший сотрудник вспоминает, что по ожиданиям компании производство устройства должно было обойтись в 17 $, а стоимость его на рынке — 50$. Сейчас стоимость Echo 180 $ и Amazon несёт убытки с каждого устройства только на упаковке, доставке и маркетинге. Компания отказывается это комментировать.

В то время было не совсем понятно, что именно станет главной целью Echo. Конечно, она будет проигрывать музыку, но почему кто-то захочет разговаривать с колонкой? У Безоса было много идей на этот счёт. «Были почти иррациональные ожидания о функциональности устройства, — говорит один из бывших сотрудников Lab126. — Джефф видел полную интеграцию в шопинг».

Amazon нанял людей, которые работали в компании Nuance над распознаванием голоса, и купил два стартапа, Yap и Evi, которые занялись речью колонки. Инженеры из Кембриджа сфокусировались на создании системы распознавания голоса, которая могла бы составить конкуренцию Google или Apple. Задачу усложнял тот факт, что эти два гиганта создавали систему под свои собственные операционные системы.

После того как инженеры приступили к созданию устройства, они поняли, что им нужно больше вычислительной мощности, чем ожидалось. Они поменяли микроконтроллер, который используется в устройствах типа пульта, на микропроцессор для обработки более сложных задач. После таких фундаментальных изменений руководство лаборатории ожидало, что устройство вот-вот будет готово, но отгрузки колонки откладывались каждые полгода в течение последующих трех лет. Цена в 50 $ казалась всё более и более нереалистичной.

Люди, работающие над разными проектами в Lab126, обычно не осведомлены, как продвигаются дела друг у друга. В течении нескольких лет команда Echo понятия не имела, что их коллеги делают телефон и наоборот. Когда Безос торжественно представил Fire Phone  в июне 2014-го, дела у проекта шли хорошо. Затем телефон провалился… В своём письме к акционерам Безос назвал провал неотъемлемой частью изобретения. Лимп сказал, что команда просто тешилась в лучах славы Kindle и Fire TV.

Люди, которые работали в Lab126, считают тот момент разрушительным для коллективной уверенности в себе. Amazon не сразу увольняла сотрудников, работавших над Fire Phone. Напротив, несколько менеджеров со своими идеями присоединилось к команде Echo. Это помогло взбодриться людям, которые работали над проектом с самого начала. Правда не сильно, так как колонка теперь должна была вернуть прежнюю репутацию Amazon. И это при том, что работники сами сомневались в рентабельности этого проекта.

Echo получила несколько ключевых изменений в последний момент. Колонка должна проигрывать музыку и слушать одновременно. Вопрос, который не давал покоя инженерам: «Что, если музыка будет играть слишком громко и заглушать голос человека?». В самом начале, они создали прототипы маленьких устройств похожих на шайбы, которые должны были быть раскиданы по дому и слушать команды, когда человек находится далеко от главного устройства. Руководство отклонило эту идею и сфокусировалось лишь на основном устройстве, но потом возродило её в виде отдельного продукта Echo Dot, который появился совсем недавно.

Осенью 2014-го оставался нерешенным вопрос, как Echo должна слушать. Безос и его заместители видели лишь один вариант: сам динамик слушает и никаких «но». Это «но» постоянно высказывали некоторые инженеры и предлагали использовать пульт с голосовым управлением, чтобы пользователь всегда мог взять его с собой. К счастью, компания как раз сделала такой пульт для Fire TV. Обе стороны пошли на компромисс и первая партия Echo поставлялась с пультом. Однако после сбора информации о том, как часто используется пульт, его исключили в последующих партиях, так как люди использовали Echo так, как и задумывал Безос.

Связь Echo с лампочками и термостатами других компаний не интересовала Lab126 до конца 2014 года, пока инженер в шутку не настроил Echo для голосового управления потоковым TV. По словам одного из бывших сотрудников, который работал непосредственно с Безосом, это стало переломным моментом для генерального директора Amazon. Сейчас Echo является хабом для «умного» дома. Лимп шутил, что это было вопросом времени, пока какой-то энтузиаст не напишет программу, которая будет использовать Echo для смыва воды в туалете.


Многие работавшие над Echo, уже не являются сотрудниками Amazon. Они уши по разным причинам: чувство завершенности после окончания большого проекта; предложения от конкурентов или желание начать что-то своё; выгорание от долгих рабочих дней; депрессия от внутренней политики компании. Ни один из бывших сотрудников, опрошенных в этой истории, не спорил с репутацией Amazon как  жесткой компании. Когда их спрашивали, было ли весело работать над таким продуктом как Echo, один сотрудник, улыбаясь, ответил, что никто на работе не использовал слово «весело» в прямом смысле.

Успех Echo затмевает разум. В феврале Amazon провела мероприятие в их офисе в центре Сиетла. Сотни программистов и инженеров (в основном из Microsoft) слушали амбициозные речи о планах руководства компании по использованию голосового контроллера в качестве связующего звена между человеком и устройствами в мире интернета вещей. «Реальность такова, что без умного дома — никак», — сказал Чарли Киндел, руководитель проекта Alexa

Благодаря Echo у Amazon появился способ быть посредником во взаимодействии пользователей с другими устройствами и сервисами. Компания оказалась в нужное время с нужной идеей, потому что индустрия находилась в поиске новой большой платформы после мобильной. Инвестиции в голосовое управление и искусственный интеллект стало разумным решением, особенно учитывая, что никто другой этого делать не хотел. Apple, Google и Microsoft, конечно, делали своих умных помощников, но она делали их как способ улучшить работу своих смартфонов. Echo же является новым шагом в развитии.

В некотором смысле успех Echo является следствием провала Fire Phone, так как Amazon «убил» этот проект и не стал делать голосового помощника для телефона, сосредоточив силы на другом проекте. Смартфон считается наиболее удобной вещью — достал и в один клик узнал погоду. Но попробуйте это сделать, застёгивая рубашку. Echo подскажет прогноз, нужно только спросить, занимаясь своим делом.

Умения Alexa перевалили за 500 различных действий. Произнеся ключевую фразу, можно проверить баланс банковской карты, включить радио или узнать о ближайших концертах в городе. Компания прислушивается к предложениям клиентов и постепенно добавляет функционал, который нужен пользователям.


«Следующая большая задача для Amazon — попытаться связать все сервисы вместе», — утверджает Джулия Аск, аналитик Forrester Research. Возможность Echo вызвать Uber должна превратиться во что-то большее. Через 5 лет Echo должна сказать «эй, время ехать в аэропорт. Вызвать такси?». И нужно будет только ответить да. Это и есть разница между тем, где мы сегодня и где мы хотим быть.

Для Amazon эти задачи проще, чем те, что возникали при создании Echo. Лимп отметил, что самое сложное, что было в создании Echo, так это уменьшение времени между запросом и ответом — с 9 секунд до 1,5 секунды.  И несмотря на все раздоры, главное, что в итоге все пришли к согласию.

«Я могу заверить вас, Джеффу нравится название Echo»

Источник: Bloomberg


Madrobots-Сообщество